Rotten Tomatoes: Với startup, chọn đúng thời điểm rất quan trọng

Rotten Tomatoes, một website tin tức và phê bình phim (tương tự như IMDB) được sáng lập năm 1998 ngay lập tức gặt hái được nhiều thành công, nhận được sự chú ý từ Yahoo!, Netscape và USA Today trong tuần đầu tiên đi vào hoạt động.  Hiện nay Rotten Tomatoes thuộc sở hữu của Flixster, một công ty con của Warner Bros.

rottentomatoes

Patrick Lee, co-Founder của Rotten Tomatoes đã chia sẻ cuộc hành trình từ khi bắt đầu xây dựng RottenTomatoes cho đến khi nó thành công.

Khởi đầu

Ban đầu, đội ngũ này làm việc tại một studio thiết kế có tên Design Reactor với vị Giám đốc sáng tạo của studio làm việc chung và xem RottenTomatoes là một dự án phụ của ông.  Nhưng mọi thứ thay đổi khi RottenTomatoes được một trang trực tuyến và một trang phê bình phim nổi tiếng chọn là một trong những website phê bình phim chất lượng nhất. Họ này quyết định tập trung vào RottenTomatoes bằng cách rời Design Reactor với một số cổ phần nhỏ và huy động 1 triệu USD vốn.

Trong khi mọi thứ đang có vẻ khả quan thì thời kỳ bong bóng dotcom vỡ. Vào tháng 1/2000, nhà đầu tư của RottenTomatoes rút lui. Đội ngũ gần như không thể chống chọi nổi và luôn ở trong tình thế ngàn cân treo sợi tóc. Để cắt giảm chi phí, toàn bộ thành viên chỉ nhận 50% lương, nhà sáng lập Patrick Lee hoàn toàn không nhận đồng lương nào và họ phải cho thuê một phần văn phòng với công ty khác.

Tìm kiếm con đường tươi sáng hơn

Điều làm thay đổi tình thế trong giai đoạn khủng hoảng đó là việc đội ngũ đã thỏa thuận được với CNET để chuyển traffic qua cho RottenTomatoes với một mức giá khá thấp. Vào tháng 1/2006, traffic của RottenTomatoes tăng vọt nhờ vào SEO và sự đề cử từ người dùng. Nó đã đạt được thứ hạng ~800 trong bản xếp hạng quốc tế của Alexa với số lượng người xem trung bình khoảng 6,2 triệu/tháng, một con số không nhỏ vào thời kỳ đó.

Mọi việc thậm chí còn trở nên tốt đẹp hơn nữa khi mà traffic tăng mạnh mẽ thông qua các công cụ tự động truy tìm bình luận phim cũng như các bài bình luận được đóng góp cho website từ độc giả, giúp giảm số lượng biên tập viên của RottenTomatoes từ 10 xuống còn 2. Một số tính năng khác cũng được tích hợp vào website như tính năng đăng ký nhận newsletter, forum The Vine, mục nhận xét game…

RottenTomatoes kiếm tiền như thế nào?

Xây dựng hoàn toàn dựa trên những nguồn lực nội tại, 50% doanh thu của RottenTomatoes đến từ quảng cáo (banner, quảng cáo truyền thông, newsletter…), 30% đến từ các hợp đồng liên kết trang web (AllPoster, pricegrabber, movietickets.com, Sideshow Toy) và tất nhiên, 20% cuối đến từ việc cung cấp giấy phép cho các công ty như Comcast, Netflix và Microsoft.

Xây dựng thương hiệu

Để tiếp tục xây dựng thương hiệu và giá trị thương hiệu của RottenTomatoes, họ tạo mối quan hệ đối tác chiến lược với các thương hiệu lớn như Daily Variety, The Hollywood Reporter, Ask.com và cả Google. RottenTomatoes cũng có hệ thống ghi nhận riêng của mình với chứng nhận Certified Fresh dành cho các phim chiếu rạp mới và nhận được hơn 40 lời phê bình với số điểm hơn 75% dựa vào Tomatometer. RottenTomatoes cũng có giải thưởng Golden Tomato mà theo Patrick Lee là một danh hiệu còn khó lấy hơn Oscar.

Exits

Với sức hút và thương hiệu của mình, một vài đề nghị đến với RottenTomatoes từ ifilm.com, eUniverse, công ty sở hữu MySpace. Trong lúc không có lời đề nghị nào có vẻ hợp lý đối với họ thì một số lời đề nghị khác lại đến, bao gồm Hollywood.com, CNET, Google và IGN. Sau đó, IGN Entertainment đã mua lại với mức giá không được tiết lộ. Vào tháng 1 năm 2010, IGN bán lại website này cho Flixster, hãng sản xuất ứng dụng đánh giá phim phổ biến nhất cho máy tính bảng iPad và các thiết bị di động khác. Mức truy cập tổng cộng của cả hai công ty này là 30 triệu lượt một tháng trên mọi nền tảng, theo như họ cho biết. Vào tháng 5 năm 2011, Flixster được Warner Bros mua lại

Patrick cho biết họ sẽ chọn Google nếu như lời đề nghị của Google đến sớm hơn một chút.

Tại sao lại bán và chuyện gì xảy ra sau đó?

Câu trả lời đơn giản là đội ngũ này muốn thử thứ gì đó mới mẻ hơn và cũng là vì Patrick là một người Mỹ gốc Trung nên anh muốn trở về Châu Á và khám phá những cơ hội mới tại đó. Patrick đùa rằng đó là quá trình trưởng thành của mình bởi vì việc bán công ty sẽ đưa anh vào một giai đoạn tìm kiếm và khám phá các khả năng mới trong một thế giới mới.

Sau thương vụ đó: RottenTomatoes đổi chủ thêm vài lần nữa, từ IGN vào tháng 6/2004 sang News Corporation vào tháng 9/2005, và sau đó được bán lại cho Flixster vào tháng 1/2010 và cuối cùng là Warner Bros Online vào tháng 5/2011. Từ đó, Patrick làm việc trong 2 dự án: Alivenotdead.com, mạng xã hội dành cho các ngôi sao và nghệ sĩ tại Trung Quốc và alive.cn, mạng liên kết các nghệ sĩ với các cơ hội việc làm.

 Patrick đã có thể làm gì khác với RottenTomatoes

Anh chia sẻ rằng lý do chính khiến đội ngũ thực hiện những điều đó là vì họ muốn làm việc cùng nhau. Khi nhìn lại, Patrick nói rằng đội ngũ của mình có lẽ đã thiếu một tầm nhìn lớn hơn vì họ đã không tối ưu hóa giá trị của RottenTomatoes khi bán nó cho IGN. Một lời khuyên cho startup từ Patrick: Thời điểm rất quan trọng. Nếu họ huy động số vốn 1 triệu USD vào năm 2004 trễ hơn tí nữa thì có lẽ sẽ chẳng có RottenTomatoes bởi bong bóng công nghệ đã vỡ rồi.

Nếu Patrick có thể đi ngược thời gian và làm điều gì khác hơn, anh sẽ thay đổi thời điểm bán lại RottenTomatoes. Anh sẽ đợi thêm 1 hoặc 2 năm nữa để có giá cao hơn và anh sẽ bán RottenTomatoes cho Google nếu họ đưa ra lời đề nghị sớm hơn. Nếu đội ngũ của anh tiếp tục làm việc ở RottenTomatoes, nó sẽ biến thành Flixster ngày này. Ý tưởng xây dựng trang đánh giá các lĩnh vực khác như nhà hàng (Yelp) cũng được đề ra vào đầu năm 2004.

Ý tưởng chẳng bao giờ mới, chỉ có cách thực hiện nó là mới mà thôi.